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몸을 꼼짝 못하게 하는 '가위 눌림', 왜 생길까?

 

잠을 자는 중 의식이 깨어있는데 몸을 움직일 수 없거나 특정한 소리를 들으면 흔히 '가위에 눌렸다'고 말한다.

그런데 이런 가위눌림은 왜 생기는 것일까? 우리가 가위눌림이라고 부르는 수면장애 증상은 의학적 용어로 '수면마비'라고 표현한다.

수면마비는 갑작스럽게 시작되어 1~4분 정도 지속되고 급격히 또는 서서히 끝나는데 이때 어떤 소리를 듣거나 신체를 누군가 만지면 증상에서 쉽게 벗어날 수 있는 것이 특징이다.

 

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가위눌림이라 불리는 수면마비는 불규칙한 수면 습관, 수면 부족, 잦은 음주 등이 원인이 된다./사진=헬스조선 DB

잠을 자는 중 의식이 깨어있는데 몸을 움직일 수 없거나 특정한 소리를 들으면 흔히 '가위에 눌렸다'고 말한다. 그런데 이런 가위눌림은 왜 생기는 것일까? 우리가 가위눌림이라고 부르는 수면장애 증상은 의학적 용어로 '수면마비'라고 표현한다. 수면마비는 잠자리에 들거나 잠에서 깰 때, 꿈꾸는 수면(REM sleep) 직후, 골격근의 마비가 나타나는 현상이다. 수면마비는 갑작스럽게 시작되어 1~4분 정도 지속되고 급격히 또는 서서히 끝나는데 이때 어떤 소리를 듣거나 신체를 누군가 만지면 증상에서 쉽게 벗어날 수 있는 것이 특징이다.

 

렘수면 단계에서는 우리 머리 속에서 꿈을 꾸되 그 내용이 행동으로 나타나지 못하도록 호흡이나 생명에 필수적인 기관들을 제외하고 대부분의 근육이 마비된다. 정상적인 수면에서는 렘수면에서 빠져나와 비렘수면 단계로 갔다가 깨어나게 수면마비 현상이 생기지 않는다. 하지만 비정상적으로 렘수면에서 바로 각성되는 경우 깨어있거나 반쯤 깨어있는 상태에서 움직이지 못하거나 질식감을 느끼는 등 수면마비 현상을 겪게 된다. 이때 골격근은 마비가 되어도 눈의 근육과 호흡근육은 보존되어 있어 움직이려고 애쓸 때 심한 눈의 움직임이 생기기도 한다.

 

수면마비는 수면부족, 불규칙한 생활리듬, 과도한 음주, 수면제 등 약물 과다 복용 등이 원인이 될 수 있다. 스트레스, 강한 시청각적 자극 등으로도 수면마비가 생길 수 있다. 고대안산병원 정신건강의학과 윤호경 교수는 "전체 인구의 15~40%에서 수면마비가 나타나며, 특히 아동기나 청소년기에 주로 나타나는 것으로 알려져 있다"고 말했다.

 

수면마비가 만성적으로 생긴다면 기면병을 의심할 수 있다. 기면병이란 뇌하수체의 하이포크레틴이라는 물질의 부족으로 수면-각성기전에 문제가 생길 때 나타나며, 주간의 졸리움과 비정상적인 렘 수면의 발현으로 인한 탈력발작과 수면마비, 그리고 수면이 시작되거나 끝날 때 나타나는 환각 등의 증상이 특징이다. 윤호경 교수는 "대략 기면병 환자의 20~40%에서 수면마비를 동반하는 것으로 알려져 있다"고 말했다.

 

일반적으로 수면마비는 특별한 치료를 필요로 하지 않는다. 질식할 듯한 느낌을 느낀 경우 놀란 기분이 오래갈 수 있으나 대개 일시적이며 후유증 없이 사라진다. 윤호경 교수는 "수면마비는 불규칙한 수면 습관, 수면 부족, 잦은 음주, 시차여행과 같은 수면-각성 주기의 교란을 일으키는 상태에서 쉽게 발생하므로 생활습관 교정과 관리가 가장 중요하다"며 "다만 기면병에서 나타나는 수면마비의 경우 렘수면 단계에 작용하는 약물을 사용해 치료하거나 심리적 문제를 다루는 정신치료를 고려할 수 있다"고 말했다.